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Dirección en las 4 ruedas (4WS)

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El sistema 4WS, por sus siglas en inglés 4 Wheels Steering (4 ruedas directrices), es el que usan algunos vehículos con 2 o más ejes en el que las ruedas traseras giran al mismo tiempo que las ruedas delanteras, para lograr un menor diámetro de giro, mayor agilidad al tomar las curvas y más estabilidad a elevadas velocidades. Esto no es algo novedoso. El primer vehículo con dirección en las 4 ruedas es el Mercedes-Benz 170 VL de 1936, de uso militar, y su aplicación es frecuente en camiones de carga, autobuses, vehículos utilizados en la construcción y en vehículos militares.

En cuanto a los vehículos de producción, los primeros en usar el sistema de dirección activa fueron los japoneses en la década de los 80. Precisamente Nissan, que lo utilizó en su Skyline de 1985. Pero el sistema se hizo conocido internacionalmente gracias al Honda Prelude en 1987, al enfrentarse en pruebas de slalom a automóviles Ferrari, Porsche y Corvette, ganándole a todos. Esto empujó a los fabricantes japoneses a usar la dirección en las 4 ruedas en sus modelos de alta performance: Mazda 626 y MX6, Nissan Skyline GT-R, Mitsubishi 3000 GT VR4, Honda Accord y Toyota Camry, para citar unos ejemplos.

¿Por qué esta tecnología no tuvo el éxito esperado y la emplearon más fabricantes de automóviles? Porque eran sistemas complejos que traían algunas complicaciones extra, eran costosos y encarecían demasiado el valor del vehículo, además de aumentar el peso del carro, incrementar el consumo y demandar más atención en el mantenimiento. En la década de los 90, el sistema mecánico que unía físicamente al eje delantero con el trasero a través de engranajes fue reemplazado por un sistema eléctrico. Aún así, no parecía atractiva para los fabricantes de Europa o de los Estados Unidos. Incluso fue dejada de lado en Japón, y cuando parecía que pasaría a la historia como una tecnología poco exitosa, el fabricante francés Renault decidió utilizarlo en el Laguna GT de 2007 y luego en el Mégane R.S. Así se sumaron a la lista otros fabricantes que equiparon a sus modelos con el sistema 4WS, como Porsche, BMW, Audi y Mercedes-Benz.

El sistema se ha ido perfeccionando, simplificando y volviéndose más barato, por lo que es seguro que en los próximos años cada vez más fabricantes lo usarán, y en modelos económicos.

¿Cómo funciona el 4WS?

  • A velocidad baja, las ruedas traseras giran ligeramente (aproximadamente 5 grados) en dirección opuesta a las delanteras. Esto se conoce como dirección en contrafase y lo que hace es reducir el radio de giro en aproximadamente 10%.
  • A velocidades más altas, por encima de 50 km/h, las ruedas traseras giran ligeramente (aproximadamente 3,5 grados) en la misma dirección que las ruedas delanteras. Esto se conoce como dirección en fase y permite dar más estabilidad al carro en curvas a alta velocidad, haciendo que el carro se incline menos.